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牛奶为何倒进大海

Posted on Wednesday, May 9, 2007 at 10:26 am

为了避免农民超量生产所造成的惊人的浪费,美国国会后来又出笼了另一种形式的“价格扶持”措施,那就是实施生产管制,禁止农民过量生产,而政府则给予补偿,以鼓励农民“保存土地实力”。这恐怕是一种进步,因为农场主再无须假惺惺地从事生产,而只需坐以待币,直接领取政府的补贴。问题是,为了领取补贴而故意闲置的土地,仍然是社会的浪费。

牛奶为何倒进大海

薛兆丰
《21世纪经济报道》2001年7月23日

谈到资本主义经济危机和腐朽,大家印象最深的就是“牛奶倒进大海”。那是说:英美等资本主义经济体制,会造成周期性的“生产过剩”。结果,穷人一面在挨饿,农场主却一面在倾倒牛奶,社会财富的浪费,令人发指,所以说资本主义制度是腐朽的。

美国的确存在农产品过剩的现象,不仅是牛奶、奶酪、黄油等奶制品如此,还有橙子、柠檬、桃子等水果也是如此。正因为“牛奶倒入大海”的说法形象生动,家喻户晓,所以它所包含的误解,也就顺带深入人心,成为大家对资本主义制度的基本观念。事实上,即使在美国国内,社会上也仍然普遍把这种现象,错误地归咎于美国农场的“非凡生产力”。

把牛奶倒进大海,那是事实。但其中的原因,却不是大家以为的那样。很多人以为,这是由于市场经济的内在缺陷造成的,但事实恰恰相反,那是由于市场经济不彻底造成的。

世界各国的政府,对经济都有不同程度的干预。干预之下,某些团体受损,另外某些团体受惠。不知何故,农民往往总是受惠的一群,他们普遍都能争取到本国政府五花八门的扶持和补贴,而英、美、法、日等典型的资本主义国家,情况自然也不例外。

我们举美国牛奶业为例子。牛奶场产出的牛奶,可以分配于多种不同的用途,包括鲜奶、奶酪、黄油和冰激凌等。牛奶场主为了谋取最大的利益,要把牛奶适当分配到不同的用途中去。牛奶场主的决策是:限制鲜奶的产量,并把更多的牛奶用于生产奶酪和黄油等奶制品。

这么做的原因,是消费者对鲜奶有比较“执着”的需求,即使牛奶场主减少鲜奶的供应量,从而提高鲜奶的价格,消费者也还是愿意多花钱来维持喝鲜奶的份量。因此,牛奶场主为了增加盈利,就要限制鲜奶的供应量。

如果牛奶的总量不变,那么鲜奶减少了,其他奶制品就会相应增加。本来,为了确保在奶酪、黄油和冰激凌等奶制品上取得最大的利润,牛奶场主应该根据相同的道理,限制奶酪、黄油和冰激凌的产量。如果是这样,牛奶场的规模,就会得到有效的控制,不至于过分扩张,而多余的土地、资金、劳动力,就会从牛奶场转移到其他收益更高的行业中去。

问题是,牛奶场主不知道使了什么招数,以牛奶场的“利益”为旗号,打动了国会议员。于是,美国国会通过立法,让美国政府高价收购过剩的奶酪和黄油。这样一来,牛奶场主就自然变本加厉,拼命提高奶酪和黄油的供应了。美国的奶酪和黄油供过于求,真正的原因就是这么平平无奇:收购价格过高,供给量就会过剩。

其他农产品的管制和扶持,情况也是如此。政府如果按照奶牛的头数来给农民颁发补贴,那么农民就会拼命养奶牛,养奶牛是为了领取补贴,而不是为了卖牛奶,所以倒掉牛奶并不希奇;同样,政府如果高价收购奶酪,那么奶酪就会过剩。实际上,美国政府以高于“出清市场”的价格购买了大量奶酪,把它们藏在国库里,然后送到外国救灾,或在美国国内低价出售或赠送给穷人。

这是个荒唐的恶性循环:农场主为了追求最大利润而限制产量,从而抬高了农产品的价格,而政府则以更高的“扶持价格”收购农产品,从而诱使农场主过量生产。整套做法的后果是,一,政府把纳税人的金钱分给了农民和美国国内外的穷人;二,牛奶场的规模过分扩张,奶制品因过量而产生了“社会的浪费”。

为什么是“社会的浪费”?因为要是政府把金钱送给穷人,那么穷人本来就会把金钱用在其他价值更高的地方,而不会用来品尝本来不需要品尝那么多的奶制品。

为了避免农民超量生产所造成的惊人的浪费,美国国会后来又出笼了另一种形式的“价格扶持”措施,那就是实施生产管制,禁止农民过量生产,而政府则给予补偿,以鼓励农民“保存土地实力”。这恐怕是一种进步,因为农场主再无须假惺惺地从事生产,而只需坐以待币,直接领取政府的补贴。问题是,为了领取补贴而故意闲置的土地,仍然是社会的浪费。

以前我们提到“生产过剩”的现象,都说那是经济制度的内在腐朽造成的,这么说倒也没错,问题是具体腐朽在什么地方,大家就似乎不甚了了。腐朽的地方在于:政府对农产品实施了扶持价格。

当然,经济学不作价值判断。你说这是资本主义的腐朽?可以。说这是劫富济贫,财富的公平分配?没问题。说这是为了维护美国的国家利益,为了振兴“美利坚的民族农业”?悉随尊便。

经济学原理可不管这些,它只是直白地告诉你,经济政策和经济效果之间的因果关系是什么。那就是:一旦价格超过市场出清的价格,供给就会过剩;一旦价格回落到市场出清的水平,供给过剩的现象就会立即消失。这个原理四海皆准,跟“资本主义”与否,没什么关系。

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